Why do Japanese wear surgical masks?

(Please scroll down to the bottom of this page for an English translation)

People in Japan wearing surgical face masks

People in Japan wearing surgical face masks

Als je wel eens Japanners op tv ziet, of wanneer je rondloopt in Tokio, dan zie je regelmatig mensen die met een masker op lopen. In Nederland worden deze maskers alleen gebruikt door mensen die in een ziekenhuis werken, maar in Japan zijn ze onderdeel van het dagelijks straatbeeld.

Waarom dragen mensen deze maskers zul je je wel eens afvragen. Daar zijn een aantal redenen voor. Hieronder zal ik een tipje van de ‘sluier’ oplichten.

1. Je bent ziek
Als mensen verkouden zijn of grieperig dan doen ze vaak een gezichtsmasker op om anderen niet aan te steken. Niet iedereen kan zomaar een dagje ziek thuis blijven. Zeker mensen die ‘arubaito'(een part-time baan) hebben, krijgen in de regel geen secundaire arbeidsvoorwaarden en krijgen vaak niet betaald als ze ziek zijn. Ook fulltimers moeten in sommige gevallen vakantiedagen opofferen als ze ziek worden. Om dan toch naar werk of school te kunnen gaan maar niet het risico te lopen dat je iedereen aansteekt, draagt men een gezichtsmasker.

2. Uit voorzorg
Wanneer het grieptijd is of wanneer een ziekte als SARS heerst, dragen mensen veel gezichtmaskers. Niet alleen omdat ze zelf wellicht ziek zijn, maar ook omdat hun omgeving loopt te proesten en te niesen en ze willen voorkomen dat ze binnenkort zelf ook door een naar griepvirus worden geveld. Bovendien is Tokio natuurlijk een zeer dichtbevolkte stad en zitten de metro’s in de spits helemaal bom vol. In zo’n geval is het niet eens zo’n gek idee om voor de zekerheid een masker te dragen om de verspreiding van bacteriën tegen te gaan en een infectie of griepje te voorkomen.

3. Vanwege hooikoorts of andere allergieën
In de lente hebben veel mensen last van hooikoorts. In dat geval dragen mensen vaak een masker om pollen tegen te houden, soms in combinatie met een speciale bril die volgens de producenten helpt om de ogen te ontzien in hooikoorts tijd.

4. Omdat je verlegen bent
Japanners zijn een zeer ingetogen volk. Met name vrouwen kunnen erg verlegen zijn. Zij zullen bijvoorbeeld niet zo snel zomaar een leuke jongen aanspreken en bij jongens kan dat andersom ook het geval zijn. Dit is één van de redenen dat host-en hostessbars zo populair zijn. In dergelijke bars betaal je entreegeld (dit kan overigens flink oplopen) en vervolgens kun je uit de vele gezichten iemand kiezen die je wel aanspreekt. Deze persoon zal je de hele avond drankjes ingeschenken en met je kletsen en hij of zij drinkt zelf ook aardig mee. Veel Japanners geven de voorkeur aan deze vorm van betaald gezelschap over iemand aanspreken in een club. Vanwege deze extreme verlegenheid zullen sommige mensen ook eerder hun gezicht verbergen achter een gezichtsmasker.

5. Omdat je een crimineel bent
Sommige criminelen, met name leden van de ‘yakuza'(Japanse maffia) of leden van criminele motor bendes, bijvoorbeeld Bosozoku, dragen vrijwel altijd een masker om hun identiteit te beschermen. Als je bijvoorbeeld op de posters bij de ‘koban'(het politie bureau) kijkt dan zie je vaak fotootjes hangen van Japanse criminelen die worden gezocht. Uiteraard doet de politie hun best om foto’s te plaatsen van mensen zonder masker op, maar soms komt het voor dat je er iemand tussen ziet met een gezichtsmasker op. Dit masker wordt dan dagelijks gedragen om herkenning te voorkomen.

6. Vanwege de droge lucht
Met name in de winter is de lucht heel droog in Tokio. De luchtvochtigheid is heel laag. Dit is volledig het tegengestelde van de zomer wanneer Tokio wel een broeikas lijkt met een luchtvochtigheid van soms wel 60-70%. De extreem droge lucht in de winter kan de gevoelige huid rond de neus en mond beschadigen en geeft ook een droge keel wat kan leiden tot keelpijn. Om dit te voorkomen zijn er mensen die speciaal voor deze weersomstandigheden een masker dragen.

7. Omdat het onderdeel is van je ‘look’
Er zijn veel vreemde kledingstijlen die in Tokio populair zijn. Je ziet de vreemdste dingen. Mensen in pyama pak en konijnenslippers, mensen met gekleurd haar in allerlei kleuren van de regenboog, mensen met vreemd gekleurde contact lezen, gothics, lolita’s, punkers, rockers, salary-men, hip-hop style en ga zo maar door. Er zijn ook mensen die de maskers als ‘fashion statement’ gebruiken, hoewel deze groep niet heel groot is.

People in Japan wearing masks as part of a fasion statement

People in Japan wearing masks as part of a fasion statement


Dit zijn de voornaamste redenen waarom Japanners een gezichtsmasker dragen. Het is onderdeel van het dagelijks leven en niemand kijkt er raar van op. Japanners zijn over het algemeen heel attent naar hun omgeving toe en willen vooral niet anderen tot last zijn. Dat is de voornaamste reden dat er maskers worden gedragen en natuurlijk om zelf niet ziek te worden.

Wat vind je zelf van gezichtmaskers? Zou je er zelf snel een dragen? Wel handig als je een koortslip hebt! Laat je reactie achter onder deze post bij de comments.

If you ever watch a tv show about Japan or walk around in Tokyo, you will notice that there are a lot of people wearing surgical face masks. In the Netherlands these masks are generally only seen in hospitals. Japan is different in that respect. Here you see them as a part of daily life.
‘Why do all these people wear these masks?’: is something you might ask yourself. Well there are several reasons for that. Here I will unveil some of the more common reasons for people wearing a face mask.
1. You are sick
When people have a cold or have the flu they generally wear a face mask so they do not infect others. Not everyone can just stay at home when they are not feeling well. Especially people with an ‘arubaito’ (part-time job) generally do not get paid if they stay at home sick. Even full-times in some companies do not have the luxury of staying home sick and have to sacrifice their holidays whenever they are sick. This is why people, when they are sick, still show up for work or school and just wear a mask so not to infect anyone else.

2. For precaution
When it is flu season or when a nasty virus like SARS is doing the rounds, you will find that generally more people wear surgical face masks. Niet because they are themselves infected or sick, but just out of precaution to not get affected by germs or airborn viruses. Of course Tokyo is one of the most densely populated areas in the world. Around rush hour it is hard to even board one of the many trains or subways that enter the station at a 3 minute interval. With all those people around you can imagine it is a lot easier to catch something so better safe than sorry is what most people think and wear a mask instead.
3. Because of hay fever or other allergies
In the spring there are a lot of people who are afflicted by hay fever and of course there are also those who have other allergies. Some even wear specially designed glasses that are supposed to keep out all of those nasty pollen, so hay fever season is definitely a time when you will see a lot more people wearing masks.

4. Because you are shy
Japanese are a very introverted people. Especially women can be very shy. For instance they will not easily approach a nice man to start to talk with him. Likewise the opposite holds true as well. Men often are too afraid to talk to women too or they feel too clumsy or ugly. I read about one guy who did not feel he could talk to women because he had hair on his fingers and thought this would be too off putting so he never had a date in his life. This is also one of the reason why host and hostess bars are so immensely popular in Japan. In these bars you have to pay an admission fee and are swon an array of photograps. From these you can choose the one you like most. This person will then entertain and flatter you throughout the night and pour your drinks. He or she drinks quite a bit as well and all on your tap! At the end of the evening the bill can be huge. Still Japanese rather pay for fake admiration rather than having to face rejection. Because of this affliction of being extremely shy, some Japanese prefer to hide their face behind a mask.

5. Because you are a criminal
Some criminals, especially members of ‘yakuza’ (Japanese mafia) or members of criminal biker gangs like Bosozoku wear face masks and sunglasses to hide their identity. If you happen to pass the ‘koban’ (police station) then you can see some mug shots of Japan most wanted. Although the police makes an effort to show the best possible and clearest pictures of people, it does sometimes happen that you will see someone on there with a face mask on. These guys wear these masks to hide behind and avoid prosecution.

6. Because of dry air
Especially in the winter the humidity in Tokyo is quite low and the weather is really dry. The opposite holds true in the summer when it feels like a green house with humidity soaring to a whopping 60-70%. This extreme dryness during the winter months can cause the sensitive skin around your nose and mouth to become raw and painful. Or you could get chapped lips. Your throat can also be affected by the dry air so there are some that opt for a face mask to keep the area around their nose and mouth moist and their mouth and throat as well of course.
7. Because it is part of your ‘look’
There are many different clothing styles that are popular. If you walk around town you will see the craziest things! I have even seen people walk around in pajama’s and bunny slippers! Especially in Harajuku, Shibuya and places like Shimokitazawa you will see people walking around with strangely colored hair, whacky clothes and shoes and choosing a style that would be altogether unthinkable in moderate countries like The Netherlands. I am especially perturbed by the colored and sometimes also oversized contact lenses some people wear. Some of the styles that are not uncommon are gothic, Lolita, punk, rock or hip-hop style. There is even a special ‘Shibuya style’. For some wearing a mask is therefore not only a matter of convenience, it is also a matter of style.

People in Japan wearing masks as part of a fasion statement

People in Japan wearing masks as part of a fasion statement


Now you know the main reasons why people in Japan wear a surgical mask that most people in other countries (except for hospital personnel) would not be caught dead in. It is a part of daily life and no one will look at you strangely when you wear a mask. Although I do have to admit that it is more uncommon for western people in Tokio to wear them. You usually only see Japanese walking around with these masks. Japanese are often very courteous towards their surroundings and do not want to bother anyone so they tend to use masks for this purpose and of course to prevent from getting sick.
What is your opinion on face masks? Would you ever wear one? Might be handy when you have herpes and have one of those nasty red looking bumbs on your lips. Leave a comment at the bottom of this page and let me know how you feel about it!

Categories: Stories about Japan | Tags: , , , , , , , , , , , , , , , , | Leave a comment

Post navigation

Leave a Reply

Fill in your details below or click an icon to log in:

WordPress.com Logo

You are commenting using your WordPress.com account. Log Out / Change )

Twitter picture

You are commenting using your Twitter account. Log Out / Change )

Facebook photo

You are commenting using your Facebook account. Log Out / Change )

Google+ photo

You are commenting using your Google+ account. Log Out / Change )

Connecting to %s

Blog at WordPress.com.

%d bloggers like this: